6 síntomas de un catalizador defectuoso (y el coste de su sustitución)

Los convertidores catalíticos (no convertidor de cadillac, como les gusta decir a algunos) ayudan a eliminar el monóxido de carbono (y otros gases tóxicos) que produce un coche del aire exterior que respiramos. Aunque es probable que nunca tengas que reparar o sustituir los tuyos, a veces fallan.

¿Cuáles son los síntomas de un catalizador defectuoso? ¿Es posible reparar un catalizador? ¿Y cuánto cuesta sustituir un catalizador?

Sigue leyendo para tener conocimientos básicos sobre los catalizadores, para saber qué señales hay que buscar en un catalizador defectuoso y qué opciones hay para solucionar el problema.

Índice de Contenido
  1. ¿Qué es un catalizador?
  2. ¿Cómo funciona un catalizador?
  3. ¿Qué hace que un catalizador funcione mal?
  4. Síntomas de un catalizador defectuoso
    1. #1 - Olor a huevos podridos por el escape
    2. #2 - La luz "Check Engine" está encendida
    3. #3 - Mala aceleración
    4. #4 - Prueba de emisiones fallida
    5. #5 - Ruido de traqueteo
    6. #6 - Reducir el consumo de combustible
  5. Coste de la sustitución del catalizador
    1. Motores de gasolina - 1981 y posteriores
    2. Motores de gasolina - Antes de 1981 (y motores diesel)
  6. ¿Se puede reparar un catalizador?
  7. Cómo evitar los atascos

¿Qué es un catalizador?

El catalizador, también llamado comúnmente "gato", forma parte del sistema de escape. Está situado entre el colector de escape y el silenciador.

La mayoría de los coches que circulan hoy en día tienen un catalizador, pero muchos con doble escape tienen dos (una unidad para cada juego de tubos). Algunos vehículos de gama alta tienen dos catalizadores en línea que reducen aún más las emisiones nocivas.

Su función es filtrar o "convertir" los gases nocivos (óxido de nitrógeno, monóxido de carbono e hidrocarburos no quemados) que produce un vehículo antes de que entren en la atmósfera. Estos gases tóxicos acabaron casi por sí solos con la era de los muscle cars en los años 70 y son responsables de gran parte del smog de las grandes ciudades.

¿Cómo funciona un catalizador?

Tras el encendido de un vehículo, los gases tóxicos producidos por el motor del coche pasan por un catalizador. La estructura interna del catalizador consiste en un diseño en forma de panal hecho de metales preciosos como el platino, el paladio y el rodio.

A las altas temperaturas a las que está diseñado el catalizador (alrededor de 800 grados F), se produce una reacción química cuyo resultado final es la salida de elementos más seguros del silenciador, como el oxígeno, el agua y el dióxido de carbono.

¿Qué hace que un catalizador funcione mal?

causas del fallo del catalizador

Como ya hemos dicho, la mayoría de los catalizadores duran toda la vida del vehículo. Sin embargo, en algunos casos, el catalizador falla y debe ser sustituido.

Casi todos los problemas del catalizador se deben a un problema del motor. La mayoría de las veces están causadas por un exceso de combustible que entra en el sistema de escape debido a una mezcla incorrecta de aire y combustible, bujías defectuosas, sincronización incorrecta del motor, sensor de oxígeno defectuoso u otros problemas en los que el combustible sale de la cámara de combustión del motor sin quemarse.

Cuando esto ocurre, el catalizador alcanza una temperatura demasiado alta y empieza a fundir las partes internas del catalizador o a romper el material del panal. El resultado es un catalizador que no funciona.

Además, las juntas defectuosas, los retenes de las válvulas o los anillos de pistón desgastados pueden hacer que el aceite o el anticongelante entren en el sistema de escape y recubran el catalizador cerámico del interior del convertidor con un grueso hollín de carbono.

Si esta situación se mantiene durante mucho tiempo, estos depósitos de carbono obstruyen el catalizador, impidiendo que haga su trabajo. En el peor de los casos, el flujo de gases de escape se bloquea por completo y la contrapresión se extiende al motor, provocando un sobrecalentamiento y otros problemas.

Por último, pueden producirse daños físicos en el catalizador. Aunque no es habitual, las piedras, los restos de la carretera o los baches pueden dañar o agrietar la coraza exterior de un gato o los soportes que la sostienen.

Un catalizador abollado suele significar que partes del frágil catalizador cerámico se han desprendido internamente y la funcionalidad del catalizador se reduce.

Síntomas de un catalizador defectuoso

Aquí tienes 6 síntomas comunes que te permiten saber que tu catalizador está obstruido o defectuoso.

#1 - Olor a huevos podridos por el escape

7 Sintomas comunes del ralenti del motor

Si hueles algo que huele a huevos podridos, es un signo indicativo de un catalizador defectuoso. La gasolina contiene una pequeña cantidad de azufre que se convierte en sulfuro de hidrógeno durante el proceso de combustión.

Un catalizador que funciona como debe, convierte el azufre maloliente en dióxido de azufre inodoro. Cuando el catalizador está defectuoso, la conversión no se produce y algunos de los gases no quemados que contienen el maloliente sulfuro de hidrógeno salen del escape.

#2 - La luz "Check Engine" está encendida

luz de control del motor

Si el catalizador de tu vehículo funciona mal o ha fallado, se encenderá la "luz de revisión del motor" en el salpicadero. Los vehículos modernos contienen sensores de oxígeno que pueden controlar la eficacia del catalizador mediante la comprobación de los niveles de gases de escape.

Si estos sensores detectan que los gases de escape no se catalizan correctamente por cualquier motivo, se encenderá el "testigo del motor". El conductor sabrá que algo va mal, aunque no sabrá exactamente cuál es el problema porque la luz puede tener varios significados.

Lo mejor es recuperar los códigos de avería del coche con una herramienta de diagnóstico. P0420 y P0430 son dos códigos de avería comunes que indican un fallo del catalizador.

#3 - Mala aceleración

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Uno de los síntomas más comunes de un catalizador obstruido es la falta de potencia del motor, sobre todo cuando intentas acelerar, por ejemplo, cuando necesitas adelantar a otro vehículo rápidamente.

Cuando la acumulación de carbono dentro del diseño del panal es excesiva o cuando los componentes internos empiezan a fundirse debido al exceso de calor del combustible no quemado, se produce un bloqueo parcial dentro del catalizador.

Tu motor depende de un buen flujo de escape para funcionar a la máxima potencia. Cuando el flujo está restringido debido a un convertidor obstruido, notarás una falta de potencia al acelerar, subir una cuesta o remolcar una carga pesada.

En caso de obstrucción por acumulación de carbono, la limpieza del catalizador puede ayudar a eliminar la obstrucción.

#4 - Prueba de emisiones fallida

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En la mayor parte de Estados Unidos se exige que tu vehículo pase una prueba de smog cada pocos años para garantizar que tu coche quema el combustible correctamente y no expulsa gases peligrosos a la atmósfera. Una de las razones más comunes por las que falla una prueba de niebla tóxica es un catalizador defectuoso.

Dependiendo del vehículo, el diagnóstico se realiza a través del puerto OBD2 del coche (coches fabricados en 1996 o más recientes) o con un tubo conectado al extremo del tubo de escape que mide directamente los niveles de gases tóxicos (coches fabricados antes de 1996).

#5 - Ruido de traqueteo

ruido de rotura del catalizador honecomb

Si se rompen partes del material del panal del interior del catalizador debido a un calor excesivo o a un daño, probablemente notarás un sonido de traqueteo procedente de los bajos del vehículo al ralentí o al conducir. El ruido suele ser más fuerte al arrancar el coche.

Tendrás que sustituir el catalizador lo antes posible, ya que los trozos de material desprendidos pueden abrirse paso en el sistema de escape hasta llegar al silenciador. Esta obstrucción puede hacer que el coche se cale e incluso impedir que lo vuelvas a arrancar.

Lee también: 5 formas de quitar un tornillo pelado, redondeado u oxidado

#6 - Reducir el consumo de combustible

ahorro de combustible

Cuando se produce una obstrucción en el catalizador, la reducción del flujo de aire puede hacer que el coche consuma más combustible del necesario. En relación con el síntoma anterior de mala aceleración, cuando el flujo de los gases de escape no es correcto, te ves obligado a pisar más fuerte el acelerador porque la aceleración se resiente.

Esto está relacionado con el hecho de que el motor inyecta más combustible en los cilindros, lo que hace que el coche tenga una mezcla de combustible mucho más rica de lo necesario

Como la disminución del kilometraje es un síntoma de muchos otros problemas, esto no significa por sí solo que tengas que sustituir el catalizador. Sin embargo, cuando se combina con uno de los signos anteriores, puede ser un buen indicador.

Coste de la sustitución del catalizador

coste de sustitución del catalizador

Debido a los metales preciosos utilizados en su construcción (por ejemplo, platino y paladio), sustituir un catalizador no es barato. Los factores que hay que tener en cuenta son la edad y la marca del vehículo, el número de catalizadores del coche y si el catalizador es un componente OEM o posventa.

Motores de gasolina - 1981 y posteriores

Casi todos los coches con motor de gasolina fabricados desde 1981 tienen un catalizador de tres vías. Este diseño es más complicado que el de los coches más antiguos, lo que significa que el coste de las piezas de recambio también es elevado.

Por término medio, se espera que pagues entre 500 y 2.200 dólares para sustituir un catalizador en los coches más nuevos. Sólo las piezas de recambio cuestan entre 400 y 2.000 dólares. El coste de la mano de obra oscila entre 75 y 150 dólares por una hora de trabajo necesaria para la sustitución.

Motores de gasolina - Antes de 1981 (y motores diesel)

Los coches con motores de gasolina fabricados antes de 1981 y la mayoría de los motores diésel (de cualquier año) tienen catalizadores de dos vías. Como el diseño es bastante sencillo, los costes de sustitución suelen ser menores.

El coste total de sustitución de un catalizador en estos coches antiguos es aproximadamente de 175 a 750 dólares. Tendrás que pagar unos 100-600 dólares por las piezas de recambio y otros 75-150 dólares por la mano de obra. Ten en cuenta que cuanto más antiguo o raro sea un vehículo, más caro será el recambio debido a su escasez.

¿Se puede reparar un catalizador?

Depende. Si crees que tienes el catalizador sucio u obstruido, añadir limpiador de catalizadores a la gasolina puede ayudarte a eliminar la obstrucción. Puede ser necesaria más de una utilización. Un método alternativo y muy eficaz para limpiar un catalizador es retirar el catalizador y sumergirlo en una solución de ácido cítrico durante 6-8 horas.

Otra opción es utilizar hidróxido de sodio. Aquí tienes un buen vídeo que explica el proceso:


Si el catalizador está dañado, incluyendo trozos de panal que se desprenden del interior, no se puede intentar la reparación, aunque se puede encontrar gente en la red que afirme lo contrario. En estos casos, la sustitución es la única opción.

Cómo evitar los atascos

Si recorres regularmente distancias cortas con tu coche, es posible que los hidrocarburos no se hayan quemado del todo porque el catalizador no ha tenido la oportunidad de calentarse lo suficiente. Para reducir las posibilidades de tener un catalizador obstruido, intenta conducir tu vehículo por la autopista de vez en cuando durante unos 10 o 15 minutos.

Esto creará el calor necesario en el interior del catalizador para quemar eficazmente los depósitos de hidrocarburos, de modo que el catalizador funcione con la mayor eficacia posible.

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